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Le narrateur est le philosophe et astronome humaniste napolitain Giordano Bruno. Cet ancien dominicain traqué par l'Inquisition (qui finira par avoir sa peau) vit dans une époque terrible : l'Angleterre de la fin du XVIe siècle où s'oppose à la reine protestante Elisabeth 1re, sa cousine catholique Marie Stuart, reine d'Écosse, qui finira décapitée.